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Contaminación de las minas de la comarca del Bierzo por metales pesados

julio 13, 2022
Lavadero de mina en Fabero, El bierzo

La minería trajo al Bierzo riqueza y trabajo y una vez cerradas las explotaciones lo único que ha traído es miseria.

Una de las comarcas con más potencial material de toda España se está muriendo, tanto los políticos como la dejadez de los gobiernos centrales sumado al éxodo rural han causado que el Bierzo poco a poco pierda población.

El Bierzo y las explotaciones mineras

La comarca del Bierzo fue una de las zonas mineras más importantes del noroeste de España hasta el cese casi total de las actividades mineras.

La zona berciana es considerada muy rica en cuanto a minería ya que desde la antigüedad se vienen extrayendo distintos minerales.

Desde las extracciones de oro del actual paraje natural de “Las Médulas” por los romanos, hasta los últimos coletazos de la industria del carbón, pasando por etapas de minas de wolframio utilizadas durante la II Guerra mundial y la guerra de Corea.

las médulas desde el aire

La mayoría de las bocaminas, escombreras y lavaderos han sido abandonados sin un plan de recuperación causando un terrible impacto ambiental por los residuos mineros abandonados.

El Ministerio de Transición Ecológica considera el Bierzo como una de las zonas con más problemas derivados de la actividad minera del carbón.

La toxicidad deriva, sobre todo, de la acidez generada por la oxidación de la pirita o la marcasita que suelen contener en mayor o menor grado los carbones.

Se ha medido la concentración de metales pesados en comunidades de macroinvertebrados y de trucha común (Salmo trutta) y se ha observado que aquellos metales presentes en mayores concentraciones en los tramos fluviales afectados se encuentran en una proporción mayor en los organismos estudiados, por lo que existe un fenómeno de bioacumulación en la zona.

Impacto ambiental de las actividades mineras

La extracción de materiales de las minas fue imprescindible como parte del desarrollo a nivel mundial.

Este desarrollo deriva necesariamente en una serie de impactos sobre el ecosistema como pueden ser las alteraciones del paisaje y de los ríos, así como afecciones a la fauna y la flora del entorno, contaminación atmosférica y acústica…

Hasta hace unas pocas décadas, la extracción de carbón olvidaba por completo los daños causados a la naturaleza, pero el mayor daño ocurre en la actualidad una vez se han «cerrado» las minas.

Pozo julia, minería berciana
Pozo Julia, Fabero

Con la concienciación de los últimos años y los nuevos movimientos en favor del medio ambiente se ha obligado a las empresas a minimizar o eliminar los prejuicios causados, mediante la elaboración de informes y evaluaciones de impacto ambiental y planes para su recuperación

A pesar de tomar las medidas necesarias para reducir tales impactos, las instalaciones mineras generan siempre grandes alteraciones en los ciclos biológicos del ecosistema, muchos de estos, irremediables.

Fuentes de contaminación en la extracción de minerales

  •  Estériles de mina y canteras. Son los materiales extraídos en una mina que no son rentables económicamente y son depositados en planicies o laderas, rellenando huecos de viejas canteras o minas abandonadas.

Las acumulaciones de los residuos cerca de canteras y minas reciben el nombre de escombreras.

  • Lodos. Son efluentes cargados de partículas finas de roca.

Se acumulan en embalses o presas ya que proceden del lavado de los minerales en su tratamiento.

  • Combustión espontánea. Los estériles de los lavaderos y de la propia mina tienen un potencial riesgo muy alto de causar incendios.

Se pueden causar así derrumbamientos y contaminación por gases con un alto contenido en monóxido de carbono (CO) y sulfuro de hidrógeno (H2S).

Piedras de carbón

  • Drenaje de aguas de mina. Lixiviado producido por los estériles acumulados durante la extracción y que provoca una alteración de las condiciones fisicoquímicas del agua.

Se clasifican en función del pH:

  • Extremadamente ácida (pH < 1)
  • Ácida (pH < 5.5).
  • Neutra a alcalina (pH de 6 a 10).
  • El pH es altamente variable.

Problemática de la actividad minera del carbón

  • Sobre la topografía y el paisaje:  El impacto visual es obviamente mucho menor en una mina subterránea que en un cielo abierto.

En ambos tipos de extracción se producen escombreras, carreteras de acceso, infraestructuras, caminos, perforaciones, pistas y acumulación de los residuos lo que produce una alteración de la calidad del paisaje, alteración del relieve, destrucción del patrimonio cultural…

  • Sobre la atmósfera: El polvo, los humos y gases nocivos y las partículas sólidas de las escombreras son desplazadas por la acción del viento y la gravedad.

Las partículas son capaces de recorrer grandes distancias suspendidas en la atmósfera.

  • Sobre el agua superficial: Suele estar condicionada por la modificación de las características fisiográficas (relieve junto con hidrosfera, atmósfera y biosfera).

La contaminación entorpece así su uso como recurso pesquero, riego, reserva y consumo.

  • Sobre las aguas subterráneas: Alteración de su régimen de caudales debido a la apertura de huecos y procesos de bombeo con exceso del uso del agua.

Cuando a ciertas profundidades el nivel de extracción se encuentra por debajo del nivel freático y se provoca artificialmente el descenso de este último para que quede por debajo del nivel de trabajo y así poder seguir con las labores de extracción.

Esto conduce a la contaminación del agua al cambiar las direcciones de flujo y circular por nuevos materiales.

Cielo abierto

Otra de las consecuencias es la desecación de los pozos lo que provoca un deterioro de la vegetación que depende del agua aportada por el nivel freático.

El agua contaminada por metales pesados se infiltra a través del suelo pudiendo llegar a formar parte de los acuíferos.

Otros problemas de la minería

  • Sobre el suelo: Se ocupa suelo fértil para la creación de huecos y escombreras y por la construcción de infraestructuras asociadas a la explotación. La degradación está agravada, por la erosión hídrica y eólica al desaparecer la cubierta vegetal.

De otro modo se producen una serie de residuos líquidos y sólidos que acaban depositados en el suelo contaminándolo.

  • Sobre la vegetación: Se aprecia a simple vista la eliminación de la cubierta vegetal debido a la excavación y la acumulación de residuos de las escombreras, la construcción de infraestructuras, la variación del régimen de escorrentía o el impedimento de la fotosíntesis por el depósito de partículas sólidas sobre la vegetación.

Existe una bioacumulación por elementos tóxicos procedente del drenaje ácido que llegan a las plantas modificando su estado normal.

  • Sobre la fauna: La perturbación o destrucción de hábitats naturales terrestres y acuáticos, trastornos sufridos por polvo, ruido, tráfico, vibraciones, elementos tóxicos…

Existen posibilidades de una reducción de la biodiversidad y las alteraciones de las cadenas tróficas.

Contaminación y truchas

  • Sobre el terreno de las labores mineras: Riesgo de derrumbamientos y desprendimientos o hundimientos que pueden causar accidentes.

Existe también un riesgo alto de provocar taludes.

  • Sobre el medio social: Pérdida de suelo agrícola, destrucción de zonas de recreo y la contaminación acústica, térmica y radioactividad, entre otras.

Contaminación de metales pesados en la comarca de “el Bierzo”

Vista esta introducción generalista sobre la minería y sus consecuencias, voy a redactar un problema que está teniendo lugar en la comarca de “el Bierzo” debido a las actividades mineras.

La mayoría de las extracciones mineras han sido cerradas paulatinamente y abandonadas sin un plan de recuperación provocando así un deterioro de los ecosistemas de la zona.

Uno de estos deterioros es la contaminación de los suelos y las aguas debido a la oxidación de la pirita y la marcasita procedentes de los residuos del carbón.

Expotación minera en el bierzo

Esto se traduce en una mayor acidez tanto en los suelos como en las aguas, alterando las características químicas de los ríos.

La acidez de los ríos provoca alteraciones de los ciclos de vida de las especies que en él habitan.

Un ejemplo son los efemerópteros (orden Ephemeroptera) que pueden vivir tanto en aguas corrientes como estancadas, pero generalmente en aguas limpias y bien oxigenadas y por culpa de esta contaminación están desapareciendo.

Muchas de estas especies son incapaces de sobrevivir ya que son específicas de un pH y salinidad determinadas por lo que acaban mermando en número o incluso desapareciendo.

En cuanto a los suelos muchas especies vegetales captan metales pesados que van bioacumulándose en la cadena trófica mediante la ingesta por animales o personas.

Conclusión y opinión

Las potentes urbes de Fabero o Villablino han visto como su población ha descendido notablemente desde el cierre de las minas.

Entonces… ¿cuál es el problema?

El problema de la minería no han sido sus explotaciones sino la hora de su cierre.

La mala gestión para su restauración ha evitado la generación de cientos de puestos de trabajo y a traído consigo una contaminación pasiva debido a los desechos que no se han recogido.

mina de carbón abandonada

Si no se restauran correctamente las minas y los cielos abiertos, este problema será cada vez más grave.

La gestión de la Junta y la inyección de capital para su recuperación, añadido al atractivo turístico de la zona, pueden ser la única salvación al decaimiento de la zona.

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